Qu’est-ce que le lymphœdème?

Le lymphœdème est une accumulation de fluide lymphatique dans certaines parties du corps (habituellement un bras ou une jambe), causant gonflement et inflammation. Le liquide lymphatique est le fluide transparent qui irrigue tout le système lymphatique. Les ganglions agissent comme des filtres, emprisonnant les cellules qui peuvent être nocives pour l’organisme, comme des bactéries et des virus.

Un lymphœdème peut se développer après une ablation des ganglions lors d’une chirurgie pour traiter un cancer, ou lorsque qu’ils sont endommagés par une radiothérapie. Le drainage de la lymphe dans le système lymphatique peut s’en trouver perturbé et causer une accumulation anormale de fluide.

Certaines femmes ayant été traitées pour un cancer du sein peuvent être à risque de développer un lymphœdème dans le bras, le thorax ou le torse. Cette condition peut être temporaire, mais elle dure habituellement assez longtemps. Bien qu’inconfortable, le lymphœdème ne met pas la vie en danger.

Qui développe un lymphœdème?

On ne connaît pas la cause exacte du lymphœdème et on ne peut prédire exactement qui le développera. Le risque est accru par l’excision chirurgicale ou le traitement radiologique de ganglions axillaires. Il apparaît habituellement dans les 2-3 ans après le traitement, mais il peut aussi se développer en quelques mois ou après plusieurs années. Malheureusement, ce risque ne disparaît jamais.

Puis-je prévenir un lymphœdème?

Vous pouvez prendre certaines précautions pour en atténuer le risque.

  • Autant que possible, protégez-vous contre toute blessure, infection ou traumatisme au bras du côté du corps où des ganglions ont été sectionnés ou irradiés.
  • Protégez votre bras et votre main des coupures, égratignures, brûlures et piqûres d’insectes. Si ça vous arrive, nettoyez bien la région et traitez-la à l’aide d’un onguent antibiotique.
  • En cas de prise de sang ou de mesure de votre tension artérielle, demandez à ce que l’on se serve de votre bras sain.
  • Hydratez votre peau quotidiennement pour éviter gerçures et abrasions.
  • Soyez prudente en vous taillant les ongles et ne coupez pas vos cuticules.
  • Portez des gants pour éviter de vous blesser les mains quand vous pratiquez des activités comme jardiner ou laver la vaisselle.
  • Faites de l’exercice régulièrement et essayez de conserver un poids santé.

Quels sont les signes et les symptômes du lymphœdème?

Le lymphœdème se développe habituellement de façon graduelle. Ses signes et symptômes peuvent inclure:

  • Enflure du bras, de la main, de la poitrine ou du haut du torse
  • Douleur, sensation de douleur ou de serrement dans le bras ou la poitrine
  • Perte de mobilité dans la poitrine, l’épaule, le poignet ou la main
  • Durcissement et épaississement de la peau du bras. Quand vous appuyez sur la peau, l’indentation ne disparaît pas immédiatement
  • Vos vêtements, bagues, montres ou bijoux deviennent trop serrés
  • Des coupures ou des brûlures mineures s’infectent facilement

Comment traite-t-on le lymphœdème?

Même s’il n’y existe pas de remède, certains traitements aident à contrôler le lymphœdème en réduisant la douleur et l’enflure.

Le traitement le plus répandu est la thérapie décongestive complète qui comprend les éléments suivants:

  • Bandages compressifs sur la région affectée
  • Thérapie de compression avec manche ou soutien-gorge de compression, ou pompe
  • Drainage lymphatique manuel: massage léger et manipulation de la peau pour favoriser la circulation de la lymphe

L’exercice physique est également souvent recommandé comme élément d’un plan de traitement du lymphœdème.